Estrogeeni ja progesteroni ovat hormoneja, jotka mm. edistävät kasvaimen kasvua. Jos syöpäsoluissa esiintyy estrogeeni- ja progesteronireseptoreita, potilas saattaa hyötyä hormonihoidoista. Hormonihoidoilla voidaan joko estää estrogeenin ja progesteronin toimintaa tai häiritä niiden muodostumista. Näin voidaan hidastaa syöpäsolujen kasvua ja jakautumista. Hormonaalisia hoitoja käytetään liitännäishoitona solunsalpaajien jälkeen tai levinneen rintasyövän hoidossa.

Hormonihoidot ovat yleensä suun kautta otettavia lääkkeitä ja ne ovat yleensä hyvin siedettyjä. Hormonihoitojen tavallisimmat haittavaikutukset muistuttavat vaihdevuosioireita. Potilailla saattaa esiintyä hikoilua ja ärtymystä, kuumia aaltoja ja häiriintynyttä yöunta. Harvinaisimpina haittavaikutuksina voi esiintyä esimerkiksi muutoksia kohdun limakalvolla, syviä laskimotukoksia sekä luun laadun muutoksia.

Koska erilaisten hormonihoitojen haittavaikutukset eroavat toisistaan, lääkäri arvioi haittavaikutusten riskin ja pyrkii valitsemaan potilaalle parhaiten soveltuvan lääkevalmisteen. Valmisteen valinnassa otetaan huomioon sekä lääkkeen teho että siedettävyys.

Hormonihoidot jakautuvat kahteen päätyyppiin:

Antiestrogeenit eli SERM-hoidot

Antiestrogeenit eli SERM-valmisteet (selektiiviset estrogeenireseptorin muuntelijat) estävät estrogeenin toiminnan sitoutumalla solujen estrogeenireseptoreihin, jolloin luonnollinen estrogeeni ei pääse sitoutumaan kohteeseensa ja syöpäsolun toiminta häiriintyy.

Eniten käytettyjä SERM-lääkkeitä ovat tamoksifeeni ja toremifeeni. Ne lähettävät estrogeenin kaltaisia signaaleja sitoutuessaan estrogeenireseptoreihin luu- tai maksasoluissa tai muualla kehossa. Siksi SERM-lääkkeet näyttävät hidastavan luukatoa vaihdevuosien jälkeen. Ne voivat myös alentaa maksan tuottamaa kolesterolipitoisuutta. SERM-lääkehoitoa annetaan yleensä 5-10 vuotta.

Aromataasin estäjät

Rintasyövän hormonihoito voi perustua myös kehon tuottaman estrogeenin määrän vähentämiseen. Koska vaihdevuosien jälkeen munasarjat eivät enää tuota estrogeenia, elimistö voi käyttää sen rakennusaineena toista hormonia, androgeeniä. Vaihdevuosien jälkeen suurin osa estrogeenistä muodostuukin juuri androgeenistä. Aromataasin estäjät estävät androgeenin muuntumisen estrogeeniksi. Aromataasin estäjien vaikutuksesta normaalisti toimivien munasarjojen estrogeenituotanto ei lopu kokonaan, joten ne soveltuvat vain vaihdevuosien jälkeiseen rintasyövän hoitoon.

Tavallisimpia aromataasin estäjiä ovat anastrotsoli, eksemestaani ja letrotsoli. Aromataasin estäjät ovat yleensä hyvin siedettyjä hoitoja, ja vain muutama prosentti potilaista joutuu keskeyttämään hoidon haittavaikutusten vuoksi.